Peter Karsten International: goede producten hoeven niet duur te zijn

Karsten International is een succesvolle fullservicepartner in non-food producten, producten in persoonlijke verzorging, huishouden, kantoorbehoeften, hobby, reizen, eerste hulp, audiovisueel en gadgets. Twaalf jaar geleden startte Peter Karsten het bedrijf tijdens zijn studie small business- en retailmanagement. “Voor mijn afstudeerscriptie mocht ik een handelsbedrijf opzetten. Ik besloot te focussen op klanten en toegevoegde waarde en verder zoveel mogelijk activiteiten uit te besteden.”

In 2017 verkocht Karsten International 5,5 miljoen producten in Nederland, Duitsland en Frankrijk. Hiermee werd een omzet van 11,5 miljoen euro gehaald. Peter vertelt enthousiast over de allereerste successen: met zeep in de private labelmarkt. Inmiddels heeft het bedrijf naast de private labels ook 14 eigen merken. “We waren al snel winstgevend. De grootste uitdaging was om de voorraad gefinancierd te krijgen. Die is namelijk zo’n vier weken onderweg en bovendien hebben we te maken met een betalingstermijn van rond de 60 dagen. Soms werkte ik de hele nacht door om de bank een doortimmerdbusinessplan te kunnen voorleggen.”

Coole, goedkope producten
“We zijn altijd op zoek naar coole producten. Het is ontzettend leuk om in beeld te komen met een opvallende grote prijsafstand met reguliere producten. We kopen veel in China, Polen, Spanje en India, maar ook biologische schoonmaakproducten in Nederland. Onze toegevoegde waarde ligt daarnaast in de uitstraling; we willen  goedkope producten zo mooi mogelijk maken. Onze klant bepaalt zelf de branding, voor sommigen is dit hun eigen huismerk. Ook zorgen we dat de vraag en het aanbod samenkomen en dat producten aan de wettelijke eisen voldoen. We verzorgen de planning, verpakking, kwaliteitscontrole en alle logistiek, zodat het product snel in de winkels ligt. Verder zetten we uit serviceoogpunt steeds vaker een consumentenwebsite achter producten.”

Platform voor groothandels
Van Peter mogen processen zoals orderverwerkingen niet van mensen afhangen. “Daarom hebben we samen met Broad Horizon [voormalig Abecon] het platform Dynamics365 Commerce ingevoerd. Dit platform is perfect voor groothandelsbedrijven; veel zaken zoals boekingsgroepen zijn al voor je ingericht. Als alles goed ingesteld is, blijft het lopen ongeacht hoeveel producten je verkoopt. Je richt je bedrijfsautomatisering goed in en kunt daarna rustig doorgroeien. We houden het systeem steeds up-to-date en zorgen dat we goed op de hoogte blijven van alle nieuwe mogelijkheden. Zo vermijd je dat je op het verkeerde moment dingen moet organiserenen daardoor een rem op je groei zet.” Naast standaard Microsoft Dynamics en Dynamics CRM voor klantcontact, maakt Karsten International slim gebruik van add-ons. “Voor geïntegreerde e-commerce gebruiken we Sana. Hiermee hebben we een business-to-business webshop en standalone draaiende consumentenwebshops gerealiseerd. Ook hebben we onze eigen website vernieuwd.”

IT als hobby
“Er is zo veel mogelijk met IT, daarom moet je je vooraf steeds afvragen wat je wilt bereiken. In mijn ervaring is gericht aan afzonderlijke projecten werken de bes-te aanpak. Ook moet je workarounds zoveel mogelijk voorkomen en eigenlijk zorgen dat Excel niet nodig is. We hebben een goede relatie met de consultants van Broad Horizon. Het zijn leuke gasten en ze kennen ons goed. Dit zorgt voor synergie. Je kunt wel zeggen dat IT mijn hobby is. Zo heb ik tussen kerst en oud en nieuw zelf Power BI ingericht, met een klein beetje hulp van Broad Horizon. Ze helpen me ook om bij te blijven over belangrijke ontwikkelingen, onder andere via klantevents en speeddates met specialisten.”

Luisteren naar de klant
Peter vertelt steeds meer crossmediaal te werken. “Dat geeft veel meerwaarde. Een mooi voorbeeld is het film-pje over een 3D-printerpen dat we ooit maakten en op een Facebookpagina plaatsten die nog maar 70 volgers had. Via bloggers kreeg deze pagina in één dag 200.000 views. Het product was in anderhalve week uitverkocht en kwam daarna in de Sinterklaasfolder. Nu maken we veel productfilmpjes van bijvoorbeeld 30 seconden die ook in winkels getoond kunnen worden.”

Omdat de markt snel verzadigd raakt, is het belangrijk dat producten uniek zijn. “We doen veel aan product development, kijken goed wat er in de markt gebeurt en gaan veel naar beurzen. En we luisteren naar de consument. We hebben een eigen klantenservice en staan open voor vragen en ideeën. Dat zie je in dit segment niet vaak. Momenteel zijn de topproducten 3D-printerpennen, inktcartridges en opzetborstels voor de elektrische tandenborstel. Ook verwacht ik veel van smart home-producten. Die worden interessant voor ons als ze veel goedkoper gemaakt kunnen worden en mainstream worden. Dan kunnen we het met een goed concept met een grote retailer in de winkel leggen. Let maar op: binnenkort komen er weer leuke nieuwe producten aan.”

Hoge automatiseringsgraad
“We willen het snelste productontwikkelingsbedrijf in de markt zijn. De gevestigde orde opschudden. Groei is geen doel op zich, wel willen we steeds beter worden in wat we doen. Daar hoort een hoge automatiseringsgraad bij. Die zorgt ervoor dat het allemaal soepel loopt en dat we kunnen blijven ondernemen. Als iedereen goed met het systeem overweg kan, kunnen we met weinig mensen veel bereiken. Zo kunnen we leuke producten vinden en voor een verbazingwekkend lage prijs met goede kwaliteit in de markt zetten. Dat is ontzettend leuk om te doen en zorgt dat we top of mind blijven bij retailers.”